BlueDot a utilisé l'intelligence artificielle pour prédire la propagation des coronavirus

Un peu après minuit le 30 décembre, la plateforme d'intelligence artificielle BlueDot a détecté un groupe de cas de "pneumonie inhabituelle" se produisant autour d'un marché à Wuhan, en Chine, et l'a signalé.

BlueDot avait repéré ce qui allait devenir le COVID-19, neuf jours avant que l'Organisation mondiale de la santé ne publie sa déclaration alertant les gens de l'émergence d'un nouveau coronavirus.

Depuis, la nouvelle maladie respiratoire COVID-19 s'est propagée dans 58 pays et a infecté plus de 87 000 personnes dans le monde avec 104 décès en dehors de la Chine. Le 25 février, le directeur général de l'OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, a déclaré que COVID-19 pouvait "absolument" devenir une pandémie, définie comme la propagation mondiale d'une nouvelle maladie.

Mais en décembre, "nous ne savions pas à ce moment que cela allait devenir quelque chose de cette ampleur", a déclaré à CNBC Make It Kamam Khan, fondateur et PDG de BlueDot et professeur de médecine et de santé publique à l'Université de Toronto. .

Et si cette épidémie grossissait? Et si c'est plus grand que ce que nous pensons en ce moment? Khan dit qu'il s'est demandé.

C'est exactement le type de situation que Khan imaginait lorsqu'il a eu l'idée de son entreprise BlueDot: "Diffuser les connaissances plus rapidement que les maladies ne se propagent", dit-il.

Inspiré par le SRAS

Khan se décrit comme un "entrepreneur accidentel" – il n'est jamais allé à l'école de commerce ou n'a eu aucune expérience en codage. C'est son expérience d'épidémiologiste et de médecin traitant des patients à Toronto lors de l'éclosion du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) en 2003 qui l'a inspiré à lancer BlueDot.

Kamran Khan, fondateur et PDG de BlueDot. (Photo par Jorge Uzon / AFP) (Photo par JORGE UZON / AFP via Getty Images)

JORGE UZON

"Certainement aucun de nous ne savait ce qu'était le SRAS jusqu'à ce qu'il apparaisse littéralement dans nos villes et nos hôpitaux", dit-il. Il se souvient de la "fatigue mentale et émotionnelle" de l'épidémie de SAR, qui a duré six mois et a tué 774 personnes au total dans 29 pays, dont bon nombre de ses collègues soignants. Il a également coûté environ 40 milliards de dollars dans le monde, selon les Centers for Disease Control.

"Ce que j'ai appris pendant le SRAS, c'est de ne pas se laisser prendre à plat, d'anticiper plutôt que de réagir", dit Khan. Il a également appris que "si nous comptons sur les agences gouvernementales pour rapporter des informations sur l'activité des maladies infectieuses, nous ne l'obtiendrons pas toujours le plus rapidement ou aussi rapidement que nous le souhaiterions". Internet, par exemple, est devenu un medium intéressant pour les épidémiologistes de recueillir des informations sur l'activité des maladies infectieuses qui peuvent ne pas passer par les canaux officiels.

Obligé de développer une meilleure technologie pour gérer les flambées de maladies infectieuses, Khan a étudié pendant plus d'une décennie comment les maladies se propageaient dans le monde. Il y a six ans, il a fallu "un acte de foi" et fondé BlueDot. (Le nom est inspiré de la description de la Terre par le scientifique Carl Sagan capturée sur une photo du Voyager 1 de la NASA en 1990. "Nous avons senti qu'il y avait un certain degré d'humilité dans le fait que nous sommes tous dans le même bateau lorsque nous avons affaire à maladies infectieuses ", dit Khan.)

BlueDot est un logiciel propriétaire en tant que service conçu pour suivre, localiser et conceptualiser la propagation des maladies infectieuses. L'entreprise, qui a reçu un financement total de 9,4 millions de dollars en 2019 (y compris un financement de démarrage d'Horizons Ventures et un cycle de financement de série A de 7 millions de dollars dirigé par The Co-operators et Women in Technology Venture Fund de BDC Capital), emploie maintenant une équipe diversifiée de 40 personnes, dont des vétérinaires, des médecins, des épidémiologistes, des ingénieurs, des scientifiques des données et des développeurs de logiciels. Il envoie des alertes – de brefs résumés des épidémies de maladies anormales que son IA a découvert et les risques qu'ils peuvent poser – aux clients des soins de santé, du gouvernement, des entreprises et de la santé publique.

La clé de BlueDot est le Big Data. Il utilise le traitement du langage naturel et l'apprentissage automatique pour extraire les données de centaines de milliers de sources, y compris les déclarations des organismes officiels de santé publique, les médias numériques, les données mondiales sur les billets d'avion, les rapports sur la santé du bétail et les données démographiques. Il est capable de traiter rapidement des tonnes d'informations toutes les 15 minutes, 24 heures par jour.

De là, un groupe de médecins et de programmeurs informatiques examinent les résultats de l'IA, vérifient les tripes et créent les rapports qui sont envoyés. "Nous n'utilisons pas l'intelligence artificielle pour remplacer l'intelligence humaine, nous l'utilisons essentiellement pour trouver les aiguilles dans la botte de foin et les présenter à notre équipe", explique Khan.

Au-delà de la simple détection des menaces de maladies infectieuses le plus tôt possible, l'objectif de BlueDot est de comprendre comment les maladies peuvent se disperser dans différentes parties du monde, puis déterminer les conséquences potentielles de sa propagation.

Dans le cas de COVID-19, en plus d'envoyer une alerte, BlueDot a également pu identifier correctement les villes qui étaient fortement connectées à Wuhan en utilisant des éléments tels que les données de billetterie des compagnies aériennes mondiales pour aider à prévoir où les personnes infectées pourraient voyager. Les destinations internationales prévues par BlueDot auraient le plus grand nombre de voyageurs en provenance de Wuhan: Bangkok, Hong Kong, Tokyo, Taipei, Phuket, Séoul et Singapour. Au final, 11 des villes en tête de liste ont été les premiers à recevoir des cas de COVID-19.

Au-delà de COVID-19

Khan admet des similitudes avec le SRAS dans la propagation de COVID-19 lui a donné "un peu d'angoisse." "Allons-nous vivre quelque chose de similaire à ce que nous avons fait il y a 17 ans?" il a dit.

Le temps dira exactement que deviendra COVID-19. Il reste également à voir quel type d'impact BlueDot aura sur le suivi de la propagation des maladies à plus grande échelle.

Jusqu'à présent, BlueDot a été utilisé pour prédire avec succès que le Le virus Zika se propagerait en Floride en 2016, six mois avant qu'il ne se produise. Le logiciel a également pu déterminer que l'épidémie d'Ebola de 2014 quitterait l'Afrique de l'Ouest – c'est l'épidémie qui a finalement atteint les États-Unis. BlueDot peut également être utilisé pour des choses comme la méningite, la fièvre jaune et l'anthrax.

Un avantage majeur de l'utilisation de l'IA est la possibilité de garder un œil sur d'autres épidémies qui se produisent 24 heures sur 24 pendant que l'attention des gens est sur le coronavirus, dit Khan. Par exemple, il y a actuellement une légère augmentation de la fièvre de Lassa en Afrique de l'Ouest. Bien que ce pic de Lassa et d'autres ne conduisent pas à une pandémie mondiale ou à une épidémie majeure, ils affectent toujours les communautés et les populations que les responsables de la santé devraient connaître, dit-il.

"Là où les humains peuvent facilement se laisser distraire", dit-il, "nous pouvons avoir une machine qui surveille en permanence tout ce qui se passe."

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